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オフグリッド発電が、子どもたちにICT教育をもたらした! インフラが整っていない地域向けに開発されたコンテナハウス「Digitruck」

みなさんは太陽光発電と聞くと、どのようなイメージを持ちますか?

日本では、自然に優しく、持続可能性の高いエネルギーというイメージを
持っている方が多いかもしれません。

しかし太陽光発電の魅力は、発電だけではないのです。
実際、最近では食べ物を運ぶ自転車冷蔵コンテナにソーラーパネルを搭載した「Foodlogica」、
太陽光を使って空気から飲み水をつくることができる「Fontus」など、
ソーラーパネルを応用した事例が数多く増えています。

そんななか、今回ご紹介するのは、電気のインフラがまったく整っていない地域への応用事例です。
電力会社からの供給がない地域において、従来型のインフラを整えるには、莫大なお金と時間が必要。
でも、オフグリッド発電の仕組みを電気のない地域にもたらすことで、
生活を豊かにし、地域の発展に貢献しようというのです。

今回は、そうした地域のひとつであるアフリカのタンザニアで誕生した、
太陽光発電を利用したICTコンテナハウス「Digitruck」について紹介しましょう。

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「Digitruck」はアメリカに本社を置く半導体・電子部品などの世界最大級サプライチェーンである
Arrow Electronicsと、現地で活動を行ういくつかのNPOがそれぞれの得意分野を活かして
恊働でつくり、運用している太陽光発電パネルを備え付けたコンテナハウス。

プロジェクトは2014年からスタートし、現在は主にタンザニアの奥地で、
現代の情報通信機器の使い方を学ぶことのできるICT教育のための
コンピュータルームとして、「Digitruck」の活用が始まっているのだとか。

「Digitruck」には、電気のインフラが整っていないエリアでも使用できるよう
バッテリーが搭載され、1日の太陽光発電の電力によって数日間は使用ができます。

コンテナというと、すごく小さいスペースなので、タンザニアのような暑い地域では
過ごしにくそう・・・それに、セキュリティは大丈夫なの? と気になることも多いですが、
その心配は不要のようです。
なぜなら内装は三重に断熱加工され、盗難などを防ぐために鉄の二重扉も設置!
これなら長時間の勉強にも快適なはず。

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そして内部には、20台のノートパソコン、LEDスクリーン、プリンター、
ハードディスクドライブ、ルーターといった機器が搭載。
最大18人が同時に作業や勉強ができるようになっています。

「Digitruck」の設置費用は設置場所の状態によっても異なりますが、
そのものの製造費用は10万ドル程度。

一見安くはないものの、日本でも未だに各自治体が数千万〜数億円の予算をかけて
ICT教育の環境を刷新している事実と比較すれば、施設も何もない場所に10万ドルで
コンピュータルームができるというのは実は革命的なことなのではないでしょうか?

このプロジェクトを牽引するひとりが、NPO団体「Close the Gap」の
ファウンダー兼マネージングダイレクターである、
Olivier Vanden Eynde(以下、オリヴィエさん)は、2003年からアフリカなどを中心に、
ICT教育の活動やパソコンの寄付などのプロジェクトを2,500件以上も 行ってきたそう。

オリヴィエさんは、その経験も踏まえてこのように話しています。

サブサハラ以南のエリアを中心に、75%以上のアフリカのひとたちは
電気も届かないような田舎の集落に未だに住んでいます。
インフラの有無によって大きな暮らしの質の差があることは言うまでもありません。

しかし、現代のコンピュータテクノロジーと太陽光発電のシステムを掛け合わせた、
「Digitruck」のような新しいアイデアがこうしたエリア に広まれば、格差を小さくする
架け橋となり、インフラが不十分な都市から離れた場所でも良い教育や
職業訓練などが行えるようになるはずです。

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「Digitruck」はこの2年間で計5台が製造され、コンピュータルームとしてだけではなく、
電力を伴う機器を使用する小さな病院としての利用もスタート。
今後は、サブサハラ以南に住む人々の生活・教育・医療水準の向上を目指し、
さらに製造・導入していく予定なのだとか。

今回の「Digitruck」の事例が示してくれたように、暮らしの新しいアイデアは、
場所さえ変われば生活が根本的に変わるほどのインパクトを持っていることがあります。

「こんなことに使えたら、実はすごいかも?!」と身近にあるアイデアの活用方法を
想像してみると、途上国への応用事例が見つかるかもしれませんね。

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